John Locke

   John Locke fue uno de los filósofos y teóricos políticos más famosos del siglo XVII. A menudo es considerado como el fundador de una escuela de pensamiento conocida como empirismo británico, e hizo contribuciones fundamentales a las teorías modernas del gobierno limitado y liberal. También fue influyente en las áreas de teología, tolerancia religiosa y teoría educativa. En su obra más importante, el Ensayo sobre el Entendimiento Humano, Locke se propuso ofrecer un análisis de la mente humana y su adquisición del conocimiento. Ofreció una teoría empirista según la cual adquirimos ideas a través de nuestra experiencia del mundo. La mente es entonces capaz de examinar, comparar y combinar estas ideas de muchas maneras diferentes. El conocimiento consiste en un tipo especial de relación entre diferentes ideas. El énfasis de Locke en el examen filosófico de la mente humana como un preliminar a la investigación filosófica del mundo y de sus contenidos representó un nuevo enfoque de la filosofía, que rápidamente ganó un número de conversos, especialmente en Gran Bretaña. Además de este proyecto más amplio, el Ensayo contiene una serie de discusiones más enfocadas sobre temas filosóficos importantes y ampliamente divergentes. En la política, Locke es mejor conocido como un defensor del gobierno limitado. Utiliza una teoría de los derechos naturales para sostener que los gobiernos tienen obligaciones para con sus ciudadanos, que sólo tienen poderes limitados sobre sus ciudadanos, y que en última instancia pueden ser derrocados por los ciudadanos bajo ciertas circunstancias. También proporcionó poderosos argumentos a favor de la tolerancia religiosa. Este artículo intenta dar una visión general de todas las áreas clave del pensamiento de Locke.

Vida y obra

   John Locke nació en 1632 en Wrington, un pequeño pueblo en el suroeste de Inglaterra. Su padre, era un empleado legal y sirvió con las fuerzas parlamentarias en la guerra civil inglesa. Su familia era acomodada, pero no tenía una posición social o económica particularmente alta. Locke pasó su infancia en el West Country y como un adolescente fue enviado a Westminster School en Londres.

   Locke tuvo éxito en Westminster y ganó un lugar en Christ Church, Oxford. Debería permanecer en Oxford desde 1652 hasta 1667. Aunque tuvo poco aprecio por la filosofía escolástica tradicional que aprendió allí, Locke tuvo éxito como estudiante y después de completar su licenciatura ocupó una serie de puestos administrativos y académicos en la universidad. Algunos de los deberes de Locke incluyeron instrucción de estudiantes universitarios. Una de sus primeras obras sustantivas, los ensayos sobre la ley de la naturaleza, se desarrolló en el curso de sus deberes de enseñanza. Gran parte del esfuerzo intelectual y la energía de Locke durante su tiempo en Oxford, especialmente durante sus últimos años allí, se dedicó al estudio de la medicina y la filosofía natural (lo que ahora llamaríamos ciencia). Locke leyó ampliamente en estos campos, participó en varios experimentos, y se familiarizó con Robert Boyle y muchos otros filósofos naturales notables. También emprendió el curso normal de la educación y la formación para convertirse en médico.

   Locke dejó Oxford para ir a Londres en 1667 donde se unió a la familia de Anthony Ashley Cooper (entonces Lord Ashley, más tarde el Conde de Shaftesbury). Locke pudo haber desempeñado varios papeles en el hogar, la mayoría probablemente sirviendo como tutor del hijo de Ashley. En Londres, Locke siguió persiguiendo sus intereses en medicina y filosofía natural. Formó una estrecha relación de trabajo con Thomas Sydenham, que más tarde se convirtió en uno de los médicos más famosos de la época. Hizo una serie de contactos dentro de la recién formada Royal Society y se convirtió en miembro en 1668. También actuó como médico personal de Lord Ashley. De hecho, en una ocasión Locke participó en una operación quirúrgica muy delicada que Ashley atribuyó a salvar su vida. Ashley era uno de los políticos ingleses más prominentes en ese entonces. A través de su patrocinio Locke fue capaz de mantener una serie de puestos gubernamentales. La mayor parte de su trabajo se relacionaba con las políticas en las colonias americanas y caribeñas de Inglaterra. Lo más importante, este fue el período en la vida de Locke cuando comenzó el proyecto que culminaría en su obra más famosa, el Ensayo Sobre el Entendimiento Humano. Los dos borradores más antiguos de esa obra datan de 1671. Trabajó en este proyecto intermitentemente durante casi veinte años.

   Locke viajó en Francia por varios años que comenzaban en 1675. La escena política había cambiado mucho mientras Locke estaba ausente. Shaftesbury (como Ashley era ahora conocido) estaba fuera de favor y la asociación de Locke con él se había convertido en una responsabilidad. Fue alrededor de esta época que Locke compuso su obra política más famosa, los dos tratados sobre el gobierno. Aunque los dos tratados no serían publicados hasta 1689 demuestran que él había consolidado ya sus opiniones sobre la naturaleza y la forma apropiada del gobierno. Después de la muerte de Shaftesbury, Locke huyó a los Países Bajos para escapar de la persecución política. Mientras Locke viajaba mucho (a veces por su propia seguridad) trabajaba en dos proyectos. Primero, siguió trabajando en el Ensayo. En segundo lugar, escribió una obra titulada Epístola de la Tolerancia, publicada anónimamente en 1689. Las experiencias de Locke en Inglaterra, Francia y Holanda le convencieron de que los gobiernos debían ser mucho más tolerantes con la diversidad religiosa de lo que era común en aquel momento.

   Después de la Revolución Gloriosa de 1688-1689 Locke fue capaz de regresar a Inglaterra. Publicó el Ensayo y los dos tratados (el segundo anónimamente) poco después de su regreso. Inicialmente se quedó en Londres, pero pronto se trasladó a la casa de Francis y Damaris Masham en el pequeño pueblo de Oates, Essex. Damaris Masham, que era la hija de un notable filósofo llamado Ralph Cudworth, se había familiarizado con Locke varios años antes. Los dos formaron una amistad muy estrecha que duró hasta la muerte de Locke. Durante este período, Locke se mantuvo ocupado trabajando en la política, la tolerancia, la filosofía, la economía y la teoría educativa.

Ideas

   El primer capítulo del Ensayo contiene una disculpa por el uso frecuente de la palabra «idea» en el libro. Según Locke, las ideas son las unidades fundamentales del contenido mental y por lo tanto desempeñan un papel integral en su explicación de la mente humana y su relato de nuestro conocimiento. Locke no fue el primer filósofo en dar a las ideas un papel central; Descartes, por ejemplo, había dependido en gran medida de ellos para explicar la mente humana. Pero averiguar precisamente lo que Locke quiere decir con «idea» ha llevado a disputas entre los comentaristas.

   Un lugar para comenzar es con la propia definición de Locke. Afirma que por «idea» quiere decir «todo lo que es el Objeto del Entendimiento cuando un Hombre piensa… lo que se entiende por Fantasma, Noción, Especie o lo que sea, que la Mente puede emplearse en el pensamiento». (1.1.8, 47). Esta definición es útil en la medida en que reafirma el papel central que tienen las ideas en el relato de Locke sobre el entendimiento. Las ideas son las únicas entidades sobre las que trabaja nuestra mente. La definición de Locke, sin embargo, es menos que útil en la medida en que contiene una ambigüedad. En una lectura, las ideas son objetos mentales. El pensamiento es que cuando un agente percibe un objeto del mundo exterior como una manzana, hay algo en su mente que representa esa manzana. Así que cuando un agente considera una manzana lo que realmente está haciendo es pensar en la idea de la manzana. En una lectura diferente, las ideas son acciones mentales. El pensamiento aquí es que cuando un agente percibe una manzana realmente está percibiendo la manzana de una manera directa, sin mediar. La idea es el acto mental de hacer contacto perceptual con el objeto del mundo exterior. En los últimos años, la mayoría de los comentaristas han adoptado la primera de estas dos lecturas.

La Crítica del Nativismo

   El primero de los cuatro libros del Ensayo está dedicado a una crítica del nativismo, la doctrina de que algunas ideas son innatas en la mente humana, en lugar de recibir en la experiencia. No está claro quiénes son los objetivos de Locke en este libro, aunque Locke cita a Herbert de Cherbury y otros candidatos probables incluyen a René Descartes, los platonistas de Cambridge, y una serie de teólogos anglicanos menos conocidos. No obstante, encontrar objetivos específicos puede no ser tan importante dado que gran parte de lo que Locke pretende hacer en el Libro I es motivar y hacer plausible la explicación alternativa de la adquisición de ideas que ofrece en el Libro II.

   La visión nativista que Locke ataca en el Libro I sostiene que los seres humanos tienen contenido mental innato en la mente. Esto significa que hay ciertas ideas (unidades de contenido mental) que no fueron adquiridas a través de la experiencia ni construidas por la mente a partir de las ideas recibidas en la experiencia. La versión más popular de esta posición sostiene que hay ciertas ideas que Dios plantó en todas las mentes en el momento de su creación.

   Locke ataca tanto la visión de que tenemos principios innatos, así como la opinión de que hay ideas innatas y singulares por ejemplo, Dios, identidad, sustancia, etc. El principal argumento de Locke radica en señalar que ninguno de los contenidos mentales que se supone innatos es universalmente compartido por todos los seres humanos. Señala que los niños y los discapacitados mentales, por ejemplo, no tienen en sus mentes un pensamiento complejo supuestamente innato. También usa evidencia de la literatura de viajes para señalar que muchos no europeos niegan lo que se consideró como máximas morales innatas y que algunos grupos incluso carecen de la idea de un Dios. Locke toma el hecho de que no todos los seres humanos tienen estas ideas como evidencia de que no fueron implantadas por Dios en las mentes humanas, y que por lo tanto son adquiridas, más que innatas.

   Hay un malentendido que es importante evitar al considerar el anti-nativismo de Locke. El malentendido es, en parte, sugerido por la afirmación de Locke de que la mente es como una tabla rasa (una pizarra en blanco) antes de la experiencia sensorial. Esto hace que suene como si la mente no es nada antes de la llegada de las ideas. De hecho, la posición de Locke es mucho más matizada. Deja claro que la mente tiene un número de capacidades inherentes, predisposiciones e inclinaciones antes de recibir cualquier idea de la sensación. Su punto de vista anti-nativista es que ninguno de estos se activa o se ejerce hasta que la mente recibe ideas de la sensación.

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