George Psalmanazar (Fuente).

Los que viajaron por la Europa de principios del siglo XVIII debieron encontrarse con muchos personajes inusuales, pero uno de ellos habría resultado más extraño que el resto. Era un joven que decía ser de la lejana tierra de Formosa, ahora conocida como Taiwán, aunque su piel era blanca, su cabello rubio y hablaba latín con fluidez, eso sí, con un marcado acento holandés. Sin embargo, en aquel entonces la mayor parte del mundo seguía siendo un misterio para los europeos, por lo que tendría una idea de cómo debería ser un verdadero formosano. Solo sabían que Formosa era una tierra muy lejana donde la gente sin duda tenía costumbres muy diferentes. Y este hombre ciertamente tenía costumbres diferentes: de vez en cuando balbuceaba en un idioma desconocido, adoraba al sol y a la luna, dormía erguido en una silla y comía carne cruda muy condimentada. ¿Qué mejor evidencia de ser extranjero podría querer alguien?

En 1702 el hombre de Formosa, que no tenía otro nombre en ese momento, llegó a Holanda y conoció a un clérigo escocés llamado William Innes que estaba sirviendo en el ejército inglés. Innes probablemente se dio cuenta del engaño de inmediato, pero también también supo ver el potencial de lo que tenía delante. Sabía si podía presentar a la iglesia un converso exótico conseguiría el respeto y la admiración de todos. Así que convirtió al formosano al anglicanismo, lo bautizó con el nombre de pila de George Psalmanazar y lo llevó a Inglaterra para que conociera al obispo de Londres. El obispo lo abrazó con los brazos abiertos, al igual que el resto de la alta sociedad británica. Las damas y caballeros de élite de Inglaterra trataron a Psalmanazar como una curiosidad exótica. Incluso la Royal Society se interesó por él.

Libro de Psalmanazar (Fuente).

Psalmanazar pudo convencer a muchos protestantes de que su historia era verdad apelando a sus prejuicios religiosos, particularmente a sus prejuicios antijesuitas. Afirmó que un misionero jesuita disfrazado lo había engañado para que abandonara Formosa. Esta historia encajaba en la teoría conspiranóica de que los jesuitas estaban enviando agentes secretos por todo el mundo para engañar a las naciones extranjeras y conseguir que se convirtieran al catolicismo. Los protestantes pensaron que si a este joven no le agradaban los jesuitas, entonces debía ser digno de su confianza.

Pero, por supuesto, la historia de Psalmanazar no convenció a todos, especialmente a los jesuitas. El padre jesuita Fontaney, que viajaba por Inglaterra en ese momento, desafió a Psalmanazar a un debate que Psalmanazar aceptó. Pero el debate no resultó concluyente porque Fontaney no sabía lo suficiente sobre Formosa para cuestionar seriamente cualquiera de las afirmaciones de Psalmanazar. Por ejemplo, cuando Fontaney le preguntó a Psalmanazar por qué su piel no era de color más oscuro como la de otras personas de Asia, Psalmanazar respondió que en Formosa los miembros de la nobleza vivían en el interior y por lo tanto tenían la piel más clara que los trabajadores que trabajaban al aire libre. Nadie tenía los conocimientos para desmentir esas afirmaciones.

Psalmanazar se aprovechó de su fama y publicó un libro titulado Una descripción histórica y geográfica de Formosa, en el que ofrecía a los lectores británicos una visión intrigante y sensacional de la cultura de Formosa. Afirmó que en Formosa los asesinos convictos eran colgados boca abajo y disparados con flechas, que se permitía la poligamia y que cada año se sacrificaban 20.000 jóvenes para apaciguar a los dioses. Psalmanazar incluso llegó a obtener un permiso del Oxford College para traducir literatura religiosa al formosano.

Alfabeto formosano (Fuente).

Sin embargo, a pesar del aparente éxito del plan de Psalmanazar, las dudas continuaron circulando sobre su verdadera identidad. Estas dudas se hicieron cada vez más difíciles de ignorar hasta que finalmente, en 1706, Psalmanazar confesó su impostura, supuestamente motivado por una experiencia religiosa que lo convenció de lo pecaminoso de su engaño. Pasó el resto de su vida trabajando como editor y escritor en Grub Street. En un momento, incluso contribuyó con una sección sobre Formosa a un trabajo titulado Geografía del mundo, aunque este artículo, a diferencia de su libro anterior, era veraz. Muchos años después, escribió una larga confesión, publicada póstumamente en 1765, un año después de su muerte.

¿Quién era Psalmanazar en realidad y por qué perpetró este engaño? Sorprendentemente, se sabe muy poco sobre su verdadera identidad. En sus memorias afirmó ser de ascendencia católica francesa. Escribió que adoptó la vida de vagabundo después de aburrirse con sus estudios cuando era joven. Mientras viajaba, descubrió que hacerse pasar por extranjero era una forma fácil de estafar a incautos, pero afirmó que el engaño solo se elevó a un nivel mayor debido a la ambición del clérigo Innes. Dado el historial de deshonestidad de Psalmanazar, no está claro si esta explicación es verdad o si es otra de sus falsificaciones.

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