Agentes del Servicio Secreto dentro de la Tumba de Lincoln ven destellos de luz de las linternas de los ladrones de tumbas.

El 7 de noviembre de 1876, los estadounidenses votaban a Rutherford B. Hayes o a Samuel Tilden para elegir al decimonoveno presidente de Estados Unidos. Esa noche, mientras todos estaban pendientes del recuento de votos, una banda de falsificadores de Chicago planeó el secuestro del cuerpo de Abraham Lincoln, para ayudar a su jefe, Ben Boyd, a salir de la cárcel. Acababa de ser capturado y sentenciado a diez años de prisión y pensaron robar el cuerpo de Lincoln de su tumba en Springfield, Illinois, para enterrarlo en las dunas de arena del norte de Indiana.

Ben Boyd, jefe de la banda de falsificadores.

A continuación le dirían a Boyd la ubicación del cuerpo y pedirían un rescate por el paradero del presidente que consistía en el perdón de Boyd y 200.000 dólares en efectivo (equivalente a más de cinco millones y medio de euros). Para demostrar que conocía la ubicación, la banda compró un periódico, lo rompió de forma inusual, dejaron un trozo en la tumba vacía y enviaron el resto a Boyd. De esta manera, podrían estar seguros de que la información de Boyd era verdadera.

Sin embargo, el plan no funcionó. Después de haber tomado unas copas de más, uno de los falsificadores había intentado impresionar a una mujer en una taberna local contándole todo el plan. La mujer no tardó en denunciarlo a la policía y la información llegó al servicio secreto. En lugar de evitarlo atrapándolos a todos antes de que pudieran hacer nada, les permitieron continuar con su plan para pillarlos con las manos en la masa, justo antes de que tocaran el cuerpo de Lincoln.

Así, la banda logró sacar el ataúd de Lincoln sin saber que los agentes del servicio secreto habían estado esperando en silencio durante dos horas. Pero justo cuando estaban a punto de robar el cuerpo, uno de los agentes disparó accidentalmente su arma y esto alertó a los falsificadores. «Llamé a todos los que estaban dentro para que se rindieran», relató el capitán Patrick D. Tyrrell en 1905. Y añadió: «No hubo respuesta. Llamé de nuevo y luego escuché. Ni siquiera se oía el sonido de la respiración. Luego encendí una cerilla. Las herramientas utilizadas por los delincuentes yacían esparcidas por el suelo […] Los vándalos habían huido”.

Diez días después, dos miembros de la banda fueron capturados y sentenciados a un año de prisión por robo de tumbas. La Asociación Nacional del Monumento a Lincoln decidió esconder el cuerpo de Lincoln en otra parte. Los restos de Mary Todd Lincoln se unieron a él después de su fallecimiento en 1882, pero después de caer en mal estado en la década de 1890, en 1901 comenzó la reconstrucción de la tumba en el cementerio Oak Ridge, en Springfield. Robert, el hijo de Lincoln, solicitó que los restos de su padre fueran colocados en una bóveda de acero y hormigón a tres metros por debajo del suelo de la cámara funeraria, por si acaso otros criminales quisieran repetir la gesta.

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